Luc Lépine et Hélène Major (au 1er rang à gauche) lors du lancement du livre à Lévis. Crédit photo : Aude Malaret

HISTOIRE. Surnommé le Rambo québécois, Léo Major libéra une ville à lui seul, Zwolle aux Pays-Bas, pendant la Seconde Guerre mondiale. Le parcours hors norme de ce soldat du Régiment de la Chaudière est retracé dans un livre de l’historien Luc Lépine.

Aude Malaret – Collaboration spéciale

«Léo Major a subi plusieurs revers pendant la guerre. Il a été blessé. Il a fait le débarquement de Normandie. Trois semaines après, il perdait un œil. Une grenade est tombée près de lui et lui a brûlé la moitié du visage. On lui a dit, c’est fini la guerre pour vous et il a refusé», présente Luc Lépine.

Dans son dernier livre Léo Major, un héros résilient – L’homme qui libéra une ville à lui seul, publié chez Hurtubise, l’historien militaire québécois raconte le destin de cet homme pas comme les autres dont les exploits sont pourtant peu connus dans la province. 

Malgré ses blessures, le tireur d’élite veut continuer à se battre. Il séjourne un mois à l’hôpital et au lieu de revenir au Canada, il retourne sur le champ de bataille. En 1945, alors qu’il ramène les corps de ses frères d’armes, Léo Major roule sur une mine.

«Il a sauté 15 pieds en l’air. Il est tombé sur la terre glacée du mois de février. Il s’est brisé trois vertèbres, deux chevilles et au lieu de retourner à la maison, il a continué de faire la guerre. C’est un soldat qui ne reculait devant aucun effort et rien ne l’empêchait de continuer», poursuit Luc Lépine. 

Face à tant de bravoure, l’auteur s’est demandé : est-ce que tout est vrai? «Je suis allé vérifier dans les documents. Est-ce qu’il était à cet endroit? Est-ce qu’il a pu capturer 93 soldats?» Pour répondre aux questions qu’il se pose, Luc Lépine étudie le journal du régiment.

«Durant toute la guerre, il y a juste une journée où il y a eu plus de cent soldats capturés. Et c’est cette journée-là qu’il dit en avoir capturé 93», constate l’historien. Et que dire du fait d’armes le plus marquant de Léo Major, la libération d’une ville de 50 000 habitants, Zwolle aux Pays-Bas, à lui seul.

«C’est vrai! J’ai les documents qui disent qu’il avait été envoyé en éclaireur. Et le lendemain matin, ils disent que la ville était libérée. J’ai vérifié chaque élément. Et si je ne pouvais pas le vérifier, j’ai dit que c’était suivant sa parole», affirme Luc Lépine.

Un héros avec ses qualités et ses défauts 

L’historien s’est passionné pour le soldat qui n’est pas un «héros parfait». «C’est un être humain qui a ses qualités et ses défauts. Ça ne fait pas le meilleur soldat de parade, mais ça fait un excellent soldat dans les moments les plus importants», remarque celui qui espère que son livre inspirera «une meilleure connaissance et du respect pour les anciens combattants».

S’il est parfois sorti du rang, Léo Major est aujourd’hui reconnu à la hauteur de ses exploits par le corps militaire où il a servit, le Régiment de la Chaudière, où il s’est démarqué pendant la Seconde Guerre mondiale, et le Royal 22e Régiment, où il s’est distingué au cours de la Guerre de Corée. 

Les membres du Régiment de la Chaudière lui ont rendu hommage lors du lancement de sa biographie au Manège militaire de Lévis, le 25 octobre. En présence de la famille du soldat, d’une délégation du Royal 22e Régiment, et des représentants politique, tous ont salué les hauts faits de Léo Major afin qu’il soit célébré au Québec autant qu’il l’est en Europe, où plusieurs rues portent son nom et où ses actes héroïques sont enseignés à l’école.

«En Hollande, j’ai vu à quel point mon père est reconnu et à quel point ici, il est méconnu. Finalement, sa mémoire va être perpétuée, se réjouit sa fille, Hélène Major. Il était exceptionnel. C’était un homme de sang froid qui parlait peu, mais qui était extrêmement chaleureux.»

 

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